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兩隻裸鼴鼠會一團一團的擠在地道

裸鼴鼠被很多人公認為「史上最醜陋」的動物,一份德國大報曾將牠形容為「有四條腿的陰莖」,更有媒體稱牠為「會啃東西的小香腸」。然而,雖則裸鼴鼠外表並不討好,裸鼴鼠卻擁有多種神奇的特性,不但能「長生不老」,更能在沒有氧氣的情況下存活超過 18 分鐘,因此,多年來吸引了多名科學家對其進行研究。

 

1.裸鼴鼠

 

裸鼴鼠(Naked mole rat,學名:Heterocephalus glaber)

 

裸鼴鼠(Naked mole rat,學名:Heterocephalus glaber)是哺乳動物,牠身體細小,眼睛和耳朵小得幾乎看不見,更擁有佈滿皺紋的粉紅色皮膚和兩隻外露的門牙。對於不懂欣賞的人而言,裸鼴鼠長得並不討好。

裸鼴鼠群居在大型的地下巢穴中,主要分布於東非,是一種社會性哺乳動物。和螞蟻和胡蜂一樣,在多達 70 隻個體的裸鼴鼠族群中,有一隻「女王」負責生育,幾隻雄鼠負責提供精子,其餘則是沒有繁殖能力的工鼠。

 

2.裸鼴鼠即使沒有氧氣也能存活?

 

對所有生物來說,氧氣是我們賴以為生的重要存在,人類只要缺氧幾分鐘,很可能就會死亡。

 

通常裸鼴鼠會一團一團的擠在地道,空氣雖然很稀薄但牠們卻不會喘不過氣,生活看來毫不受影響。

 

但「無氧生活」對裸鼴鼠來說卻並不是這麼大的威脅。通常裸鼴鼠會一團一團的擠在地道,空氣雖然很稀薄但牠們卻不會喘不過氣,生活看來毫不受影響,這讓科學家開始對其耐氧極限產生興趣。

經過測試,把空氣中的氧降低到 5 %時,實驗室老鼠會在 10 分鐘內死亡,但裸鼴鼠卻完全沒有反應,甚至沒有嗜睡的情況出現。當空氣中的氧氣降至 0 %時,實驗室老鼠和裸鼴鼠都陷入昏迷,而雖然裸鼴鼠的心跳會減慢,但牠們卻還是可以在神經系統沒有受損的情況下存活 18 分鐘,而實驗室老鼠則再也沒有恢復意識。

 

裸鼴鼠能像植物般,在無氧的情況下轉而使用果糖來代謝,穩定生存下去。

 

能讓裸鼴鼠恢復意識的關鍵,就在血液中的果糖。人類若沒有氧氣,葡萄糖就無法轉換成能量。然而,裸鼴鼠卻能像植物般,在無氧的情況下轉而使用果糖來代謝,穩定生存下去。

 

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3. 裸鼴鼠能長生不老?

 

以裸鼴鼠的身形大小來估計,牠們應該活不過 6 年,但裸鼴鼠卻可以活到 30 歲以上。

 

裸鼴鼠很少表現出衰老的現象,隨著年紀增長,裸鼴鼠的死亡率不但比其它哺乳類動物低,壽命也較一般囓齒動物長。一般圈養的小鼠最多活 4 年,以裸鼴鼠的身形大小來估計,牠們應該活不過 6 年。但裸鼴鼠卻可以活到 30 歲以上,就算已「步入老年」,雌性的繁殖力仍然很強。

比較生物學家羅謝爾 · 巴芬斯坦(Rochelle Buffenstein)花了超過 30 年來紀錄 3329 隻裸鼴鼠的生活史,她發現裸鼴鼠似乎違背了「岡珀茨–梅卡姆死亡率定律」(一種描述哺乳類衰老的方程式:哺乳類的死亡率隨年歲增加而上升)。

 

裸鼴鼠具有非常活躍的 DNA 修復能力和高水平的伴侶蛋白,這些蛋白質可幫助其他蛋白質正確折疊。

 

以人類為例,過了 30 歲後的死亡率每 8 年遞增兩倍,但數據卻表示,裸鼴鼠死亡風險不隨年齡增長而上升,反而還略有下降。這是因為裸鼴鼠具有非常活躍的 DNA 修復能力和高水平的伴侶蛋白,這些蛋白質可幫助其他蛋白質正確折疊。

 

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